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黄輪雑貨本店 新館


    「双月千年世界 2;火紅狐」
    火紅狐 第5部

    火紅狐・破鎧記 3

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    フォコの話、208話目。
    大騒乱の火種。

    - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -

    3.
     ケネスの怒りを買い、叱責と暴行を受けたサザリーは、大慌てで央南へ戻った。
    「どうもお久しゅうございます、国王陛下」
    「……どうされた、エール殿?」
     頭に包帯を巻いたサザリーの姿に、短耳の国王・清一富は目を丸くした。
    「いや、ちょっと出先で襲われちゃいまして。いやいや、僕ほどの大商人になれば、どこにいても安心なんかできないってことでしょうね、あははは」
    「襲われた、とな? ううむ……、まこと、央中・央北は伏魔殿であるな。一刻も早く、糺さねばのう」
     一富はサザリーが白京を訪れた頃から、ずっと「中央政府は諸悪の根源」と聞かされ、洗脳されてしまっている。そのため、サザリーから「中央政府を倒して、清王朝の正義を世に知らしめちゃいましょう」などと唆され、話に乗ってしまったのだ。
     勿論、まともな有識者から見ればこんな荒唐無稽な話は実現するはずも無いし、実行すれば国が傾くのは確実であると分かっている。
     しかし――一富は有識者とは言えず、むしろ、愚君の部類に入る。その上に自己顕示欲が非常に強く、「自分の名を世に広めたい」などと常日頃から考えていたため、サザリーにとっては「格好の餌」に他ならなかった。
    「そうです、そうですとも! このような思いをするのは、もう誰一人あってはなりません!」
    「うむ、うむ」
    「でしたら早速、お話の方をさせていただきますね。まず央中の……」



     ケネスとサザリーが描いた央南支配の筋書きは、次のようになっている。
     まず、清王朝に央中・央北各地の商人・商家への莫大な債務を負わせ、返済不能な状態まで追い込む。
     一富王には、この行動は「中央政府に巣食う金の亡者から金を引き出せるだけ引き出して、潰してしまえばいい。どうせ相手は『悪』なのだから」と説明されている。
     しかしもう一方――中央政府側には、いずれケネスを通じて「借金を踏み倒すために挙兵しようとしている」と報告される予定となっている。
     計画が熟し、清王朝、即ち央南全土が莫大な借金で満たされ、中央政府との戦争で極限まで疲弊した後、ケネスらがそのすべての土地と利権を二束三文で買い取り、かつての南海や北方で計画されていたのと同様、隷属させる予定なのだ。

     そしてこの計画にはもう一つ、ケネスの狙いがある。
     清王朝が中央政府との戦いに敗れ滅亡すれば、抱えていた負債はすべて不履行となる。そうなれば莫大な額の貸付を行った商人・商家は軒並み破産することになる。
     ケネスにとってこれは、央南を支配するだけではなく、競争相手を一挙に潰す計画でもあったのだ。



    「……では、今回もすべて、国債でのお支払いと言うことで」
    「うむ、よろしく頼んだ」
     ケネスに負わされた怪我を逆手に取り、サザリーは一富に、何とか2億クラムの負債を上乗せさせることに成功した。
    「……と、そう言えば陛下」
    「うん?」
    「反乱軍どもの件は、どうなりました?」
     しかし計画の進行には、一つの問題が発生していた。穂村少佐率いる、清朝反乱軍の存在である。
     反乱軍がこのまま「清王朝が中央政府への叛意を抱き、商人もろとも滅ぼそうとしている」と主張し続け、そのうわさが中央大陸全域に広がれば、商人たちは当然、貸付など行わなくなる。
     そうなれば莫大な借金など作ることはできないし、そのまま清王朝が中央政府にぶつかって滅亡したとしても、ケネスらの狙い通りになることはない。
     ケネスたちにとっても、清朝反乱軍は早急に消えて欲しい存在なのだ。
    「残念ながら、まだ影も形もつかめぬ。お主の言う通り、中央の狗どもを使って調べてはおるのだが、のう」
    「あまり喜ばしくないお話ですね。できる限り早く、一網打尽にできることを願っております」
    「うむ、うむ」
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